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如何写出简明易懂的英语?

  很多国外知名作家都建议读者要写平实易懂的ef=”http://www.huishangxue.com/yy-yypx.html” target=”_blank” >英语(plain English),那么,怎样才能做到这一点呢?最近读到了一本很不错的写作指导书籍Oxford Guide to Plain English,书中对此有很详细的阐述。

  这本书的作者Martin Cutts是一名作家及编辑,同时也是“简明英语运动”(the Plain English Campaign)的发起人之一。所谓的“简明英语运动”是英美国家上世纪末发起的一个语言简化运动,旨在减少政府、商业以及法律等文件中晦涩难懂的术语以及复杂句式,让大众更加容易读懂它们。“简明英语运动”鼓励人们在日常生活使用平实易懂的英文以达到更好的沟通效果,这一运动出现的背景是当时很多商业及政府机构使用的语言都过于繁琐,经常让读者不知所云。比如一所学校对访客给出了这样的通告:

  In the event of an emergency evacuation of these premises should you require assistance to facilitate your evacuation would you please advise your host or reception on arrival.

  这一通告冗杂繁复,读起来很累。这些机构之所以要在公文中使用累赘的语言,一个重要原因是希望给读者传达一个权威以及严谨的形象,但这样做只会造成读者理解困难,难以有效传递信息。为了拉近和读者的距离,使用平实英语是非常有必要的。比如这则通告其实可以改为更加友好的版本:

  Visitors: if there’s an emergency, will you need help to leave the building? If so, please tell reception or your host now.

  根据英国网站National Literacy Trust的统计,英国成年人的平均阅读水平只相当于一名13岁的学生,因此对于难度过高的文字,大众的理解水平其实是有限的。作者认为,面向大众的文字难度应该跟13岁学生的教科书难度差不多,而这类教材使用的文字往往非常简洁易懂。

  那么,怎样写出简洁易懂的英语呢?作者首先对简明英语下了这样一个定义:

  A written communication is in plain language if its wording, structure, and design are so clear that the intended readers can easily find what they need, understand it, and use it.

  要写出简洁易懂的英语,我们需要优化用词、句式结构、甚至是文章的排版,以便让读者能够更好地理解。同时,简明英语并不意味着一定要使用低幼化的语言,而是根据读者的情况对语言难度进行调整。

  作者在书中提出了不少很实用的建议,比如要学会控制句子的长度。写长句子不仅容易出错,而且读起来也很累,读者读到一半可能会忘记之前讲的内容。作者建议句子的平均长度应该控制在15-20词之间,对于过长的句子,我们要学会对它们进行分割重组,比如这个例子:

  I understand that some doctors making night calls have been attacked in recent months on the expectation that they were carrying drugs and their caution when visiting certain areas in the south of the city has been very exacting and has even included telephoning the address to be visited from their car when they arrive outside the house.

  这一句子长达58词,很多人可能需要读好几次才明白它在说什么。这一句子中包含了多个分句,我们可以将它拆开,并对其中的用词进行简化:

  Recently, some doctors making night calls have been attacked because they were thought to be carrying drugs. So they have started taking strict precautions when visiting the south of the city. These have even included phoning the patient’s home from their car on arrival.

  这一版本读起来就清晰很多了。

  作者提出的另一个建议是尽量用动词去代替名词,这是因为名词往往还需要其他成分来修饰,这样会显得臃肿。比如:They will carry out an evaluation of the program. 这里evaluation还需要额外的动词、冠词和介词来修饰,如果换成动词会更加简洁:They will evaluate the program.

  又比如这个例子:

  The committee made a resolution that a study be carried out by officials into the feasibility of the provision of a skateboard park in the area.

  这一句出现的三个名词成分:resolution, study, provision,它们都可以改为相应的动词,句子调整为:

  The committee resolved that officials should study the feasibility of providing a skateboard park in the area.

  除此之外,作者还建议我们要谨慎使用双重否定(或多重否定),因为读者在处理多重否定时需要先在头脑中将它们转化为肯定句才能理解,这一过程费神费力,还容易造成误解。比如这个句子:

  It is surely less painful to be unemployed if one is not sober, drug-free and filled with a desire to work.

  很多人可能要读上好几遍才能明白这个句子想表达什么,因为它使用了三重否定(less painful, unemployed, not),如果减少句子中的否定结构,就会好理解很多:

  It is surely less painful to be jobless if one is drunk, addicted to drugs or unwilling to work.

  又比如下面这一则政府公告:

  It is unusual for us not to be able to find a place for a child with special needs in one of our schools.

  这一双重否定句让读者理解起来变得困难,如果改为肯定句会好一点:

  We can usually find a place for a child with special needs in one of our schools.

  必须要说明的一点是,it is unusual for us not to…以及we can usually…这两个句式存在一些细微的区别,第一个双重否定句也确实有存在的必要,只不过在大多数场景中(比如面向大众的政府和商业文件),使用肯定句是一个更好的选择,因为它能够更有效地传达信息。

  作者在书中对于简洁英语写作还提出了很多建议,包括用好标点符号、优化排版以及使用清晰的论证结构等。更可贵的一点是,对于很多冗杂英语句子,作者都给出了修改版,还对修改思路进行了分析,这对于我们学习英文习作具有很大的参加价值。希望提高英语写作的同学推荐去看一看。


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